英伦闪电:全世界第一种具备超音速巡航能力的战斗机


早在20世纪40年代,英国的诸多航空企业就尝试研发新型的高速喷气式战机。但迫于二战的军备生产压力,数个早期概念都被中途放弃。直到1947年后,皇家空军才开始为自己的防空部队物色起类似装备。

经过一番并不复杂的抉择,由英国电器公司设计的闪电战斗机便脱颖而出。此后,这款造型诡异的飞机,将为皇家空军镇守英伦的高空长达30个春秋。

TU95是首款能够威胁英国本土的苏联轰炸机

1949年后,苏联战略轰炸机部队的快速崛起,让整个北约都如坐针毡。虽然仿造美式B29的TU4轰炸机产量有限,但由前纳粹德国工程师帮忙设计的TU95却足以飞抵英伦三岛。于是,原本居于西欧大后方的英国,也不再能保证本土天空的安宁。苏军完全可以通过波罗的海与北极圈航线,将炸弹丢到苏格兰或伦敦。因此,美英两国纷纷加速研发高空高速截击机产品,以此应对红色帝国的空中威胁。

早期版本的闪电原型机

在经历了过于大胆的火箭发动机后,英国人在1954年8月成功试飞了闪电战斗机。虽然外形依然诡异,但这种飞机的性能却让试飞员赞不绝口。在当月的第二次测试中,闪电就在飞到了30000英尺高度,并一直保持着0.98马赫的速度。晚些时候的进一步试飞则表明,其在正常高度的速度已超过1.02马赫,成为英国历史上第一种突破音障的战斗机。

结构改进后的闪电 具备完整的高空高速能力

但早期的闪电并非没有缺陷。当空军尝试将其马力不断加大时,竟发现原始款发动机因不能吸纳高速状态的空气,而造成速度上的递减效应。因此,第二阶段的研发就将重点放在机体结构层面。同时,空战模式的迅速发展,也让搜索雷达变得非常必要。于是,新的闪电在机首安装了锥形整流罩。这样既可以保护雷达系统,也能有效提高发动机的进口气效率。至此,完整版的闪电基本成型,其速度也逐步从1.2马赫被增加到2.0马赫。

改进型闪电 可以保持1.02马赫的超音速巡航

更让人喜出望外的是,闪电被证明具备超音速巡航能力。在不使用发动机进行加力的情况下,也能保持以1.0马赫的速度飞行。这也让英国成为全世界第一个装备超音速巡航战机的国家。等到闪电在1959年进入一线部队服役,就迅速取代了老式的标枪截击机,成为苏联轰炸机的伴飞噩梦。其优异的爬升性能,使得飞行员在升空后能迅速抵达高空领域,而不然敌方轰炸机从领空公然掠过。

正在监视TU95轰炸机的闪电

连航空技术更为发达的美国,都对闪电的性能给予很高评价。在他们看来,这是一款高空性能堪比F104截击机,但操作简便程度只是F86级别的好飞机。部分飞过闪电的资深人士甚至表示,两台发动机的动力优势,让其的许多高空性能与早期的F15类似。

当然,要在当时的技术条件完成如此壮举,闪电战机本身也必须做出一定的性能取舍。英国空军很快发现,其发动机的耗油量极高,导致作战半径不如同时代的很多新款飞机。作为补充手段,他们尝试为闪电配备腹部隆起的更大油箱。但因为原始设计就追求极高速度,让整机的内部空间非常狭窄。最后就不得不在两侧机翼的上方,安置专门的外挂油箱。

两台发动机设计为闪电提供了强大动力

不过,从好的方面来看,闪电的超音速巡航能力也说明其在其他诸多领域具有前瞻性。因为当战机长时间以超越音速的状态飞行,很容易让机体外部遭高温侵蚀。所以,闪电在不断配置更大功率发动机的同时,也必须在材料学方面下足功夫。后来的苏军米格25截击机,就可以在短时间内保持近3.0马赫的高速。但因材料不过关等问题,始终无法保持超音速巡航。否则不仅是外壳遭到侵蚀,发动机也容易提前报废。

闪电的主要演习目标 是U2高空轰炸机

为了使飞行员有足够经验来驾驭闪电战机,皇家空军也在北约内部演习中挑选了许多特殊对手。例如同时代的美军F104高速截击机,就经常和闪电捉对厮杀。后者虽然同样以战略轰炸机为假想敌设计,但空中的机动性能却在闪电之下。更加具有挑战性的“目标”,是美国战略空军司令部下属的U-2高空轰炸机。驾驶闪电的皇家空军飞行员,则数次在电子系统不占优的情况下,完成发现和“击落”。

埃及空军的tu16轰炸机 就非常忌惮闪电

在外销市场上,闪电的高空截击机属性让多数国家都望而却步。例如独立不久的海外小国科威特,就在1968年购买过14架这种战机。但因缺乏战略纵深与完整的地面防空体系,这些包养负责的飞机在1977年便匆匆退役。倒是前一年购买的沙特空军,将闪电的价值发挥出来。由于需要接入也门内战,他们与大量装备苏式飞机的埃及空军形成对峙。后者也经常出动诸如TU16之类的轰炸机,飞过红海增援本地盟军。但自从沙特空军装备了闪电,速度慢且机动性差的TU16就很少敢前往亚丁湾活动。

闪电的翻身性能在截击机中属于一流

闪电的更大舞台,还是在苏格兰与北海上空。作为性能最佳的截击机,她们的任务是在第一时间跟踪和阻截苏联战略空袭部队。以后者的缓慢机动能力,很难在任何高度的空域中甩开闪电。皇家空军也根据这种飞机制定了符合自身特色的防空理念。只有当闪电组成的外围防线被突破,才出动分散在各个机场的轻型战机进行补防。

闪电的最大缺陷来自武器和电子系统

进入20世纪80年代,闪电的诸多缺陷开始让人越来越难以忍受。最大的问题在于航电系统落后,又没有太大空间安装新款雷达。因此,这种飞机直到退役时还只能使用射程较短的空射飞弹和30mm机炮,甚至还有无制导的对空火箭弹。诸如响尾蛇和麻雀之类的新式导弹,就基本上与其无缘。不得已之下,皇家空军从海军的退役航母上接收了美制F4K战机作为补充。

经常协同作战的闪电 狂风F2与鹰200

在完全退役之前,闪电就与少量的F4K、新的狂风F3一起组成外围拦截部队。由鹰式教练机改装的鹰200轻型战斗机,则负责补漏和保卫机场。三代飞机的协同运作,堪称世界航空史上的奇妙景象。

今天的EF2000也具备超音速巡航能力

1988年,随着狂风F3的大量服役,陈旧的闪电终于全部退出现役。但其研发改进过程中所留下的超音速巡航技术,却继续被英国人所继承。同期开始研发的新一代制空战斗机,就被要求赋予这种能力。我们今天所见的EF2000台风战斗机,就是这个技术发展脉络的结晶。英国也是迄今为止,少数几个继续保有真正超音速巡航技术的国家,让许多努力追赶而不得的后发竞争者感到嫉妒不已。

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(责任编辑:王霜_BNJ10766)

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